Da Upton Sinclair i 1904 gik undercover som slagteriarbejder i Chicagos køddistrikt, vidste han, at han var på sporet af en god historie. Hvor god, eller rettere, hvor ond historien faktisk skulle vise sig at være, må have været et chok selv for Sinclair. ‘Junglen’ blev senere hen en af USAs mest læste bøger og vakte ramaskrig landet over – dog ikke af den tiltænkte grund. Fremfor at chokeres af de frygtelige arbejds- og levevilkår, som romanens hovedkarakter og hans familie må kæmpe for at overleve under, var det snarere bogens kvalmende beskrivelser af kødindustriens manglende hygiejne og bevidste anvendelse af fordærvet kød, der vakte furore. Forhåbentlig kan romanen den dag i dag vække mere end blot forbrugerharme hos den moderne læser. 

Junglen af Upton Sinclair

Sinclair havde håbet, fortællingen ville vække alle bedrestillede borger og afsløre slagteriernes udnyttelse og undertrykkelse af deres ansatte. I stedet viste historien sig at vække den amerikanske forbruger og en voksende kritisk indstilling overfor den mad, som slagteriindustrien producerer.

“I aimed at the public’s heart, and by accident I hit it in the stomach.”

var Sinclairs egen humoristiske kommentar til Junglens voldsomme succes. Historien har ellers alle elementerne til at kunne blive alletiders tåreperser. En ung og naiv, men velmenende protagonist, Jurgis Rudkus, der i den bedste mening river sin familie op med rode og bringer dem fra deres hjem i Litauen til det fremmede Amerika, hvor enhver eftersigende skulle være fri til at skabe sin egen lykke. Ideen om frihed og lykke viser sig dog kun at være pæne ord på plakaten, der netop skal lokke billig arbejdskraft som vores hovedperson til. Virkeligheden er en knusende anden.

Dystre undersider og syge køer

Da familien efter en farefuld færd endelig når Chicago, begynder realiteterne af deres “nye liv” at melde sig. Og skønt de finder hjælp hos venner og slægtninge, er den amerikanske ‘Packing Town’ én stor, skræmmende og ufremkommelig jungle af kødkvæg, blodigt arbejde og blodigere arbejdsulykker – en jungle, som de nu må lære at manøvrere rundt i. De mindste forsøg på at forbedre deres levestandard udvikler sig til katastrofer. Da familien flytter ind i et nyt hus i udkanten af ‘Packing Town’, fortæller en nabo nogle uger senere sandheden om det liv, der leves i disse skurbyer. Naboen, der i sit liv

“havde set så megen elendighed, at den var blevet hendes rette element” 

beretter om de mange familier der er gået til bare i dette hus. Hendes afsløring river det første store hul i familiens håb om et bedre liv. Selv Jurgis, der indtil nu havde nydt sit hårde arbejde som okseudskærer, begynder at opdage kødindustriens dystre underside. Som hvordan syge eller døde køer slagtes hurtigst, så de ikke når den smule inspektion slagtehusene tillader. Eller hvordan arbejderne i slagterierne angiver og saboterer hinanden. Eller hvordan hver eneste mulighed for at undslippe arbejdets rædsler i sidste ende kun lokker den enkelte arbejder i fordærv. Et fordærv designet til at lede det meste af den latterligt lave løn, der udbetales, tilbage til arbejdsgiveren.

Elendighederne står nærmest i kø for at overfalde familien, der langsomt forgår eller arbejdes så trætte, at døden er en velkommen pause. Forholdene beskrevet i romanen er med nutidens optik ikke blot skræmmende, men decideret groteske. Og deres ligegyldighed overfor de konsekvenser, arbejdsmiljøet måtte medføre, er himmelråbende. Man fristes som læser til at tænke, at det gudskelov er anderledes idag. At 110 år er lang tid, og vi er kommet for langt til nogensinde at vende tilbage dertil. Men er vi det?

En stadig rædsomt relevant roman.

Skal man tro dokumentarfilm som Robert Kenners “Food Inc” fra 2008, er det amerikanske kødmarked ved at bevæge sig tilbage til kødkongernes monopolisering af produktionen. Og denne monopolisering medfører næsten uværgeligt et stadigt voksende skred i fødevaresikkerhed og arbejdsforhold. Slagterierne er som i Junglens samtid ved vokse sig for store til at kunne reguleres.

Hvis det ikke allerede er det?

Et skred i fødevaresikkerhed og arbejdsvilkår har mange mulige skrækscenarier. Hvad hvis manglende fødevarekontrol medfører en stigning i anvendelsen af kød fra syge dyr? Hvad hvis arbejdsforholdene bliver lige så livsfarlige, og medarbejdere på slagterierne begynder at forsvinde ned i kødet igen? Eller bare pludselig forsvinder?

Hvad, der er mest skræmmende for en moderne læser, er, at handlingen i Sinclairs romans ikke er umulig i dag. I romanens kerne ligger ikke spørgsmålet om, hvordan vi behandler slagtekvæg og grydegrise, men hvordan vi behandler vores medmennesker. Især dem, der kommer hertil fra et fremmed land, lokket af håbet om frihed og lighed. Men er vi nået langt nok væk fra det menneskesyn, der fik Sinclair til at skrive Junglen i første omgang?

Junglen af Upton Sinclair er genudgivet på dansk ved forlaget Sohn.