I forbindelse med det engelske Austen-projekt, er flere af Jane Austens kendte romaner blevet genskrevet indenfor moderne tid. En roman, hvis kulturelle opdatering har pustet liv i den oprindelige klassiker, er den skotske krimiforfatterinde Val McDermids genskrivning af  klassikeren Northanger Abbey, der bringer den ellers så velkendte unge heltinde Cat Morland til Edinburghs kulturfestival og videre til familien Tilneys gamle landsted udenfor lands lov og ret …. og wi-fi forbindelse! 

Val northanger abbey

I Val McDermids genskrivning begiver den unge ‘Cat’ Cathrine Morland sig fra sit lettere overbeskyttende hjem, Piddle Valleys præstegård, og med naboerne Susie og Andrew Allen til Edinburgh Festival. Den hjemmeskolede Cat nyder muligheden for at slippe bort hjemmefra og muligvis opleve lidt eventyr for sig selv i en by, hvis dystre fortid og skumle kulturhistorie kun udgør et yderligere plus for den unge oplevelseshungrende Morland. Udover et hav af kulturarrangementer byder byen desuden på spændende selskab i form af den letter excentriske familie Thorpe, hvis ældste datter Bella hurtigt udser sig Cat til sin næste bedste veninde…. og Cats bror James til mere end blot en ven.

Austens historie om en naiv, ung kvindes lærestreg i venskab, kærlighed og overdreven brug af ophidsende litteratur gør sig godt i Val McDermids nye opsætning og især plageånden John Thorpes opdatering fra pralende hestevognsrytter til storskrydende motorbølle vil være morsom læsning for gamle såvel som nye læsere, der alle vil krydse fingrene for, at Cat slipper sikkert ud af Thorpes hårdtpumpede fartøj. McDermids egen kommentarer omkring arbejdet med at indsætte Austens narrativ i en moderne kontekst er klart værd at tage med, især hendes kommentarer om opdateringen af John Thorpe:

“To be honest I had a lot of fun with most of the subsidiary characters. Austen is such a shrewd reader of character, the building blocks were all in place. All I had to do was find a contemporary equivalent for their concerns. John Thorpe is obsessed with impressing Catherine with his carriage; it was only a short leap of the imagination to think, ‘Ah, Top Gear.’ Then I was home and dry…”

Hvilket så afgjort også kan siges om de øvrige bifigures kulturhistoriske opdateringer. For garvede Austen-læsere vil McDermids bog være et hyggelig, humoristisk gensyn med et godt, gammelt litterært bekendtskab. Men alt er alligevel ikke helt som hos Austen og nutidens Northanger Abbey rummer sine egne interessante plotmæssige drejninger.

Vampyrfantasier og moderne teknologis begrænsninger

Som hos Austen møder Cat Morland, under sit ophold hjemmefra, den unge, charmerende, til tider lettere pedantiske, Henry Tilney, under en dansetime som forberedelse til The Highland Ball. Cat forelsker sig og opdager til sin store glæde, at Tilneys lillesøster Ellie er ligeså charmerende, og mindre pedantisk end sin storebror. De tre nyder hinandens selskab og da Ellie og Henrys far, den dominerende General Tilney, beordrer dem hjem til familiens landsted, inviteres Cat af ukendte årsager med. Efter sine værger og sine forældres accept begiver Cat sig sammen med familien Tilney til det legendariske Northanger Kloster, hvis navn alene sætter flere fantasier igang hos den spændte Cat.

Istedet for fortidens gotiske romaner er det nutidens vampyrfiktion, der hjemsøger og farver Cats syn på familien Tilneys hjem. General Tilneys tyranni af sine børn forekommer også Cat besynderligt, særligt da både Henry og Elenor blot lader stå til og ikke engang tager kampen op for at sikre sig en tilgængelig internetadgang i deres eget hjem. Hendes lidt for aktive hjerne begynder derfor at søge på en forklaring for familien Tilneys overdrevne ønske om privatliv :

“What was it she’d read in that Scott Fitzgerald short story, that the rich were different, that getting things early made them soft? It looked like there was some truth to that. Cat couldn’t imagine herself or any of her siblings giving in so meekly to such a ridiculous interdiction. Unless of course the Tilneys had other reasons, deeper reasons for wanting to keep their privacy intact….”

Har Tilneys en mørk, overnaturlig hemmelighed at skjule? Er der en grund til at Henry og Ellie aflyste den aftalte vandrertur, fordi solen skinnede og hvorfor er der ingen spejle at finde på Northanger? Cat befinder sig pludseligt blandt en hemmelighedsfuld familie i et dystert kloster og uden mulighed for at kontakte sin familie. Vil hun mon leve natten over?

Et skønt match

McDermid og Austen udgør i deres samarbejde et særdeles læseværdigt match! Har man læst Austens værk mange gange før eller blot samlet McDermids bog op af nysgerrighed, fordi titlen fik en klokke til at ringe, så bør den læses. Nye læsere vil hos McDermid få en fin nutidig introduktion til et af Austens mindre værker og måske fristes til at læse originalen. Garvede Austen-fans kan nyde en velkendt histories nye opsætning og moderne forviklinger. Personligt vil jeg selv tage et nærmere kig på McDermids egne værker. For en krimiforfatterinde, der så effektivt, humoristisk og originalt kan føre Austens Northanger Abbey ind i det 21. århunderede bør klart undersøges nærmere.