En dystopisk, fjern fremtid langt fra den velkendte Jord er hvor Alastair Reynolds’ roman Chasm City inviterer læseren til at udforske det forfaldne samfund i den titulære by.

Chasm_City_cover_(Amazon)

”…it looked almost normal: a phenomenal mass of immensely tall buildings compressed into festering urban density, like a glimpse into the innards of a fantastically complex machine.”

Man følger som læser Tanner Mirabel, en sikkerhedsspecialist som efterlader sit gamle liv for at lade sig nedfryse og fuldføre en interstellare rejse til Yellowstone, på sporet af en nådesløs morder. Tanner’s jagt bringer ham til Chasm City, hvad der engang var menneskehedens mest avancered samfund. Ved hans ankomst finder han da, at en katastrofe i form af ’The Melding Plague’, en ustoppelig nanoteknisk virus, har raseret storbyen. Den har sammensmeltet de trans-humanistiske borgere med deres kilometerhøje skyskrabere, og forvandlet byen til et grotesk mareridt. Det er i denne kaotiske, desperate slum at Mirabel jæger sit bytte – og som historien udfolder sig og læseren kommer på sporet af ’the Melding Plague’s’ oprindelse.

”But there was something queasily wrong about the buildings; something sick about their shapes, contorted into forms no sane architect would have chosen.”

Reynolds viser sin baggrund og Ph.D. i astronomi. Stjernesystemet Epsilon Eridani, hvor Chasm City hovedsageligt finder sted, er virkelig nok. Den blev fundet i det 2. århundrede og har indgået bl.a. i både Tycho Brahe’s og Kepler’s kataloger, og det er her læseren gisner om hvor hård den science-fiction man sidder med er. Man finder ingen semi-mystisk Jedi-Kraft, overlyshastigheds rejser eller anden fremtidsfantasi. Der er, bevares, fantasifulde påfund of nærmest utænkelige teknologiske fremskridt at forholde sig til, men reglerne for Reynolds’ univers har sine hermetisk-forseglede støvler solidt plantet i virkelighedens fysik. Dette placerer Chasm City’s stil og sci-fi hårdhed på samme hylde som bl.a. Aasimov, Clarke og Clement.

Chasm City er i den bedste forstand en noir spændingsroman, lige fra den moralsk tvivlsomme Tanner Mirabel til den korrupte by omkring hvilket fortællingen slanger sig. Koncepterne identitet, hukommelse og sågar udødelighed figurerer centralt og får en frisk indgangsvinkel. Mirabel’s narrativ opbrydes med indoktrineringsvirus-opspundne drømme om den messianske martyr Sky Haussman’s liv. Disse påtager sig en dybere mening når grænserne imellem drøm og minde, og fortid og nutid udviskes.

”It was as if I half knew exactly what was going to happen, but just hadn’t given the matter much recent thought, like a book I hadn’t opened in a long time, but whose story could never completely surprise me.”

Romanen fortælles i førstepersonsperspektiv fra Tanner Mirabel’s synsvinkel, men  ind imellem gøres en sortie til et alvidende fortæller-perspektiv når Sky Haussman’s historie tager over. Reynolds formår ved disse skift både at signalere klart hvilken af de to protagonister man følger, samt cementerer hvem der er ‘vores’ hårdkogte helt. Det bidrager til et intimt perspektiv som, i al ærlighed, føles som en forbedring i forhold til Reynolds’ andre fortællinger fra det samme univers. Der er dog steder hvor plottet snubler en smule, og ender med at læne sig op ad tilfældighedens gunst, held og kausalitet, som begås fordi historien kræver det, stik imod hvad man rimeligt kunne forvente. Samtlige karakterer er onde og voldelige, men præsenteres ikke direkte således, og deres morderiske korstog undskyldes som at være retfærdige. Det er en kynisk verden, hvor ingen virkeligt passer på andre end sig selv.

Chasm City kan tages som en indirekte forløber til Reynolds’ første roman: Revelation Space. Selv om Reynolds besidder et betydeligt fortællertalent, er udviklingen og forbedringerne bestemt mærkbare i forhold til hans første udgivelse. Romanen klarer sig glimrende på egne ben, men kan samtidigt være en god introduktion til et detaljeret, ekspansivt og interessant fremtidsunivers. Bogen anbefales bestemt hvis man higer efter en form for science fiction hvor fysikkens regler overholdes, og livet smages til med aske og hård sprit.